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Empresa britânica vai transformar rochas lunares em oxigênio e materiais de construção | A lua

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Quando os astronautas retornarem à Lua na próxima década, eles farão mais com a poeira do que deixarão pegadas nela.

Uma empresa britânica ganhou um contrato da Agência Espacial Europeia para desenvolver a tecnologia para transformar a poeira lunar e rochas em oxigênio, deixando para trás alumínio, ferro e outros pós de metal para os trabalhadores da construção lunar construirem.

Se o processo puder funcionar bem o suficiente, ele abrirá o caminho para as instalações de extração na lua que produzem oxigênio e materiais valiosos na superfície, em vez de ter que transportá-los para o espaço a um custo enorme.

“Tudo o que você leva da Terra para a lua é um peso adicional que você não quer carregar, então, se você puder fazer esses materiais in situ, você economiza muito tempo, esforço e dinheiro”, disse Ian Mellor, o gerente diretor da Metalysis, com sede em Sheffield.

As análises das rochas trazidas da lua revelam que o oxigênio compõe cerca de 45% do material em peso. O restante é basicamente ferro, alumínio e silício. No trabalho publicado este ano, cientistas da Metalysis e da Universidade de Glasgow descobriram que podiam extrair 96% do oxigênio do solo lunar simulado, deixando para trás pós de ligas metálicas úteis.

A Nasa e outras agências espaciais estão em preparações avançadas para retornar à lua, desta vez para estabelecer uma base lunar permanente, ou “aldeia da lua”, onde as nações irão operar ao lado de empresas privadas em tecnologias críticas, como suporte de vida, construção de habitat, geração de energia e produção de alimentos e materiais.

O contrato da Esa financiará a Metalysis por nove meses para aperfeiçoar um processo eletroquímico que libera oxigênio da poeira lunar e rochas enviando uma corrente elétrica através do material. O processo já é usado na Terra, mas o oxigênio é liberado como um subproduto indesejado da extração mineral. Para que funcione para exploradores lunares, o oxigênio deve ser capturado e armazenado.

De acordo com o contrato, a empresa tentará aumentar o rendimento e a pureza do oxigênio e dos metais da rocha enquanto reduz a quantidade de energia que o processo consome. Se a tecnologia parecer promissora, o próximo passo será demonstrar a extração de oxigênio na lua.

O oxigênio liberado da superfície lunar pode ser combinado com outros gases para produzir ar respirável, mas também é um componente vital do propelente de foguete que poderia ser fabricado na lua e usado para reabastecer espaçonaves com destino ao espaço profundo.

“Se você quiser ir mais longe no espaço, é essencialmente um posto de gasolina na lua, para entrar no espaço mais profundo”, disse Mellor.

Mark Symes, que trabalha no processo na Universidade de Glasgow, disse que a rocha lunar representa “uma enorme fonte potencial de oxigênio” para apoiar a exploração humana do satélite da Terra e do sistema solar em geral.

“O oxigênio é útil não apenas para os astronautas respirarem, mas também como um oxidante em sistemas de propulsão de foguetes”, disse ele. “Não há oxigênio livre na lua, então os astronautas teriam que levar todo o seu próprio oxigênio com eles para a lua, para suporte de vida e para permitir sua viagem de volta, e isso aumenta consideravelmente o peso e, portanto, as despesas de lançamento de foguetes até para a lua. ”

Sue Horne, chefe de exploração espacial do Reino Unido Espaço A agência disse: “No futuro, se quisermos viajar extensivamente no espaço e estabelecer bases na Lua e em Marte, então precisaremos fazer ou encontrar as coisas necessárias para sustentar a vida: comida, água e ar respirável.”

Por mais de quatro décadas, a exploração espacial humana tem sido restrita a missões para a estação espacial internacional, um posto avançado orbitando cerca de 220 milhas acima da Terra. O foco nos próximos anos será a construção de uma nova estação em órbita ao redor da lua que funcionará como um ponto de parada para os humanos estabelecerem uma presença na superfície lunar e, potencialmente, como uma base da qual se lançarão para o exterior. Marte.

O programa Lunar Gateway estabeleceu para si mesmo a ambiciosa meta de retornar humanos à lua já em 2024, com tripulações transportadas a bordo da espaçonave Orion da Nasa. O foguete deve fazer seu primeiro vôo sem tripulação no próximo ano.

A Esa forneceu unidades de energia e propulsão para o primeiro vôo do Orion e fechou contratos para construir o módulo principal da tripulação para a estação lunar.

Fonte: https://www.theguardian.com/science/2020/nov/09/uk-firm-to-turn-moon-rock-into-oxygen-and-building-materials

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