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O OSIRIS-REx da NASA era tão bom em agarrar rochas de asteróides que elas estão transbordando

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A espaçonave OSIRIS-REx da NASA fez seu trabalho um pouco bem demais na terça-feira, quando tentou recolher um punhado de pedras de um asteróide chamado Bennu mais de 200 milhões de milhas da Terra. O veículo realmente agarrou demais material com seu braço robótico, travando a tampa na extremidade do braço aberto – e deixando parte da amostra de asteróide escapar para o espaço.

“Fomos quase vítimas de nosso próprio sucesso aqui”, disse Dante Lauretta, o principal investigador da missão OSIRIS-REx na Universidade do Arizona, em uma entrevista coletiva.

A missão do OSIRIS-REx é trazer uma amostra de material asteróide de volta à Terra para que os cientistas possam estudar as rochas em um laboratório. Mas como o OSIRIS-REx mordeu mais do que poderia mastigar, sua equipe de missão está correndo para armazenar a amostra dentro da barriga da espaçonave, para que o veículo não perca muito material no vazio. “O tempo é essencial e não, não vamos dormir”, disse Thomas Zurbuchen, administrador associado da NASA para a ciência, em uma entrevista coletiva.

A boa notícia é que OSIRIS-REx parece ter capturado um grupo abundante e diversificado de rochas asteróides. O objetivo da equipe era pegar até 60 gramas (2,1 onças) de rochas da superfície de Bennu, e as imagens da espaçonave mostram que o OSIRIS-REx provavelmente agarrou até 400 gramas (14,1 onças) de material, de acordo com a equipe da missão. A amostra inclui rochas que variam em tamanho, e algumas são tão grandes que impediram a espaçonave de selar a amostra.

Uma representação artística da espaçonave OSIRIS-REx da NASA prestes a pegar uma amostra do asteroide Bennu
Imagem: NASA

Os engenheiros estão confiantes de que as rochas não estão escapando muito rapidamente, então a espaçonave deve ser capaz de armazenar uma boa quantidade dentro da espaçonave antes que muita coisa se esgote. Eles acham que perderam entre 1 a 10 gramas de material ontem, depois de mover o braço robótico. No entanto, a NASA não planeja armazenar a amostra no OSIRIS-REx até segunda-feira. A equipe da missão precisa de tempo para descobrir todos os comandos da espaçonave e garantir que esse processo ainda funcione com as rochas caindo no espaço. Não está claro quanto da amostra será perdida enquanto eles esperam.

Há outra complicação também: apenas mover o braço robótico com a amostra dentro faz com que as rochas escapem para fora, portanto, armazenar os materiais corre o risco de perder mais pedras. Os engenheiros acham que podem perder até 10 gramas a mais de rochas apenas armazenando a amostra dentro da espaçonave. Mas é melhor guardar alguma coisa do que esperar que tudo vaze.

Para pegar a amostra de Bennu, o OSIRIS-REx é equipado com um braço robótico que possui um coletor de amostra cilíndrico na extremidade. Na tarde de terça-feira, o OSIRIS-REx se aproximou lentamente de Bennu e bateu suavemente em sua superfície com o coletor. No momento do contato, o coletor soprou um monte de gás nitrogênio, sacudindo todas as rochas e seixos na superfície do asteróide. Algumas dessas pedras dispararam dentro do coletor, enquanto outras dançaram e giraram para o espaço.

A equipe do OSIRIS-REx não soube dizer de imediato se tinha uma amostra ou não, pois tiveram que esperar para obter as imagens da espaçonave. Mas eles logo perceberam que tinham um problema quando finalmente obtiveram uma imagem de perto do coletor de amostras. As fotos mostram que parte da tampa está bloqueada em um centímetro; pequenos pedaços de asteróide podem ser vistos pairando ao redor do braço.

Se a coleta de amostra tivesse ocorrido com mais facilidade, a NASA teria esperado um pouco mais para guardar o material dentro do OSIRIS-REx. Na verdade, a equipe da missão havia planejado fazer uma manobra de giro no sábado com a espaçonave, girando o veículo com o braço robótico estendido. Isso teria ajudado a equipe a descobrir quanto material a espaçonave havia coletado. Os engenheiros puderam medir a inércia da espaçonave, comparando-a com uma época anterior, quando a espaçonave não tinha uma amostra em seu braço. Mas a rotação é efetivamente cancelada. “Haveria risco de perda de material, portanto, esse não é um caminho prudente a seguir”, disse Lauretta.

Isso significa que a equipe OSIRIS-REx não saberá realmente quanta amostra está na barriga da espaçonave enquanto o veículo retorna à Terra. “Acho que teremos que esperar até chegar em casa para saber precisamente quanto temos e que, como você pode imaginar, é difícil”, disse Lauretta. “Estávamos ansiosos por uma medição de massa de amostra.” Portanto, é possível que toda a amostra caia antes de segunda-feira, e não saberíamos realmente até que a espaçonave voltasse ao nosso planeta.

A equipe OSIRIS-REx também não planeja pegar outra amostra de Bennu, então é isso. É por isso que os engenheiros estão trabalhando rapidamente para armazenar esta amostra na segunda-feira. “Estou muito confiante de que foi um sucesso – de que temos mais do que 60 gramas de material que prometemos a Thomas e à agência que entregaríamos”, disse Lauretta, acrescentando: “o mais importante é guardar a amostra com segurança e minimizar mais perdas. ”

Fonte: https://www.theverge.com/2020/10/23/21531060/osiris-rex-nasa-sample-pebbles-asteroid-bennu-escape

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