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Virgin Hyperloop atinge um marco importante: o primeiro teste de passageiro humano

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A Virgin Hyperloop anunciou que, pela primeira vez, realizou um teste de seu sistema de transporte ultrarrápido com passageiros humanos.

O teste ocorreu na tarde de domingo na pista de testes DevLoop da empresa no deserto fora de Las Vegas, Nevada. Os primeiros dois passageiros foram o diretor de tecnologia e co-fundador da Virgin Hyperloop, Josh Giegel, e a chefe de experiência de passageiros, Sara Luchian. Depois de amarrar seus assentos no pod hyperloop vermelho e branco reluzente da empresa, apelidado de Pegasus, eles foram transferidos para uma câmara de descompressão enquanto o ar dentro do tubo de vácuo fechado era removido. O pod então acelerou para uma velocidade rápida de 100 milhas por hora (160 km / h) ao longo da pista, antes de desacelerar até parar.

É uma conquista importante para a Virgin Hyperloop, que foi fundada em 2014 com a premissa de fazer da Tesla e do CEO da SpaceX, Elon Musk, a visão de um sistema de transporte futurístico de pods levitando magneticamente viajando através de tubos quase sem ar a velocidades de até 1.223 km (760 mph) h) uma realidade.

A pista de teste DevLoop tem 500 metros de comprimento e 3,3 metros de diâmetro. A pista está localizada a cerca de 30 minutos de Las Vegas, no tipo de deserto que os pods de hyperloop poderiam um dia atravessar em minutos. A empresa diz que tem conduziu mais de 400 testes naquela pista, mas nunca antes com passageiros humanos – até hoje.

“Ninguém fez nada perto do que estamos falando agora”, disse Jay Walder, CEO da Virgin Hyperloop The Verge. “Este é um hiperloop de trabalho em escala real que não irá apenas funcionar em um ambiente de vácuo, mas terá uma pessoa nele. Ninguém chegou perto de fazer isso. ”

O pod Pegasus usado para o primeiro teste de passageiros, também chamado de XP-2, foi projetado com a ajuda da empresa de design do famoso arquiteto dinamarquês Bjarke Ingels. Ele representa uma versão reduzida do que a Virgin Hyperloop espera que venha a ser um casulo em tamanho real, capaz de transportar até 23 passageiros. Ele pesa 2,5 toneladas e mede cerca de 5 a 5 metros de comprimento, de acordo com Giegel. Por dentro, seu interior branco exuberante deve ser familiar aos passageiros, que podem não se sentir imediatamente confortáveis ​​com a ideia de estilingue através de um tubo selado a vácuo na velocidade de um jato comercial.

“Isso não é como uma invenção de ficção científica maluca e moderna”, disse Luchian em uma entrevista vários dias antes do teste. “Isso é algo que me lembra um lugar que eu estive e usei muitas vezes, que eu me sentiria confortável em convidar a vovó e enviá-la para uma visita a algum lugar.”

Antes do teste, Luchian disse que estava ansiosa para experimentar a aceleração, bem como monitorar a temperatura dentro do pod e do sistema de ventilação. Giegel disse que gostaria de ver os procedimentos de segurança do sistema em ação e que manteria o controle sobre a capacidade de manter comunicação com os operadores durante o teste. “Se não é seguro o suficiente para mim, não é seguro o suficiente para ninguém”, disse ele.

Giegel disse que a aceleração será semelhante à de um avião decolando. O pod é impulsionado por levitação magnética – a mesma tecnologia usada para trens-bala. A velocidade máxima do trem-bala comercial mais rápido, o Shanghai Maglev, gira em torno de 480 km / h.

Para ter certeza, o pod não atingiu a velocidade máxima teórica do hyperloop de 760 mph. A Virgin Hyperloop projeta que, com trilhos suficientes, pode chegar a 670 mph – mas o recorde da empresa até o momento é 240 mph, que atingiu em 2017.

“Vai ser um pouco curto”, disse Giegel antes do teste. “Nós chegaremos provavelmente a cerca de 100 milhas por hora, um pouco mais, e iremos acelerar, desacelerar e será suave. Não somos astronautas, estamos apenas lá – estamos sentados nele. ”

Em 2013, Musk publicou seu “Papel alfa” que teorizou que cápsulas aerodinâmicas de alumínio cheias de passageiros ou carga poderiam ser impulsionadas através de um tubo quase sem ar a velocidades de avião de até 760 mph. Esses tubos, levantados em postes ou afundados sob a terra, poderiam ser construídos dentro ou entre as cidades. Ele o chamou de “quinto meio de transporte” e argumentou que poderia ajudar a mudar a maneira como vivemos, trabalhamos, fazemos comércio e viajamos. O cenário mais atraente que ele propôs foi uma viagem de Los Angeles a San Francisco em apenas 30 minutos. A ideia capturou a imaginação dos engenheiros e investidores em todo o mundo.

Virgin Hyperloop foi originalmente fundada como Hyperloop Technologies antes de mudar seu nome para Hyperloop One em 2016 e novamente ao Virgin Hyperloop One após ser adquirido pela empresa de Richard Branson. A empresa saiu do mercado forte, com dezenas de milhões de dólares em financiamento e uma visão ousada de sistemas hyperloop em todo o mundo.

Mas nem sempre foi fácil viajar para o Virgin Hyperloop. Em 2017, a empresa resolveu uma ação judicial com um de seus cofundadores sobre reivindicações concorrentes de assédio e sabotagem. Um ano depois, outro cofundador foi deposto em meio a alegações de agressão sexual e má conduta.

A empresa também precisou de dinheiro por um período notável de tempo. Branson ajudou a garantir um novo investimento de $ 50 milhões de dois investidores existentes, o que ajudou a cumprir as obrigações da folha de pagamento. Mais recentemente, o Virgin Hyperloop criou $ 172 milhões em novos financiamentos em 2019, dos quais US $ 90 milhões vieram da operadora portuária de Dubai DP World, que já investiu US $ 25 milhões na empresa e já tem duas cadeiras no conselho de administração da startup.

Depois disso, as coisas se acalmaram, com Giegel e sua equipe trabalhando diligentemente para validar a tecnologia com uma série de testes. No front regulatório, as coisas parecem melhores. A empresa anunciou recentemente seu plano de construir um centro de certificação de $ 500 milhões para avançar sua visão do futuro do transporte de alta velocidade em West Virginia. E o governo federal tem recentemente definiu a estrutura para regular o hyperloop, dando esperança a empresas como a Virgin Hyperloop de que ele pode eventualmente abrir caminho para um sistema hyperloop operacional de tamanho normal.

Os críticos dizem que o hyperloop pode ser tecnicamente viável, mas ainda assim equivale apenas a vaporware. É chamado de “Visão utópica” isso seria financeiramente impossível de alcançar. É uma daquelas tecnologias que também é “virando a esquina” de acordo com seus impulsionadores – apesar de aparentemente parecer ainda estar a anos de ser concluído. Em 2017, os principais executivos da Virgin Hyperloop contou The Verge eles esperam ver “hiperloops funcionando em todo o mundo … até 2020.” Esse prazo foi posteriormente estendido para 2021, o ano em que eles acreditam que o hyperloop estará pronto para passageiros humanos.

Ainda há muitas questões de segurança que precisam ser respondidas, disse Constantine Samaras, professor associado de engenharia civil e ambiental na Carnegie Mellon University. “Um veículo hiperloop viajará muito mais rápido do que o trem de alta velocidade, talvez até atingindo 760 mph”, disse Samaras por e-mail. “Manter a segurança em velocidades tão altas é muito importante, e todos os desastres imprevistos precisam ser integrados ao sistema. Um terremoto? O tubo de vácuo quebra? O trem de alguma forma atravessa o tubo? Em velocidades tão altas, esses eventos amplificam o perigo e, portanto, a segurança deve ser primordial. ”

Nenhum governo do mundo assinou um contrato ou aprovou a construção de um sistema hyperloop ainda. Não está claro quanto custaria para construir um hyperloop, mas certamente custaria bilhões de dólares. Documentos financeiros vazados em 2016 sugeriram que o hyperloop custaria entre US $ 9 bilhões e US $ 13 bilhões, ou entre US $ 84 milhões e US $ 121 milhões por milha – significativamente mais do que a ferrovia de alta velocidade. Mesmo com financiamento público, qualquer empresa precisaria levantar milhões de dólares em financiamento, adquirir as enormes faixas de terra e certificar-se de que o hyperloop pode ser operado com segurança. O que quer dizer que o hyperloop ainda está muito distante.

A capacidade de manter o vácuo no tubo, especialmente com centenas de quilômetros de comprimento, é outro enorme desafio. Cada vez que um pod chega a uma estação, ele tem que desacelerar e parar. Então, a eclusa de ar terá que fechar, pressurizar e abrir novamente. Então, o pod deve passar pela eclusa de ar antes que o próximo pod chegue. A velocidade com que isso ocorre determinará a distância entre os frutos. Virar também será extremamente difícil. Um hyperloop precisaria de aproximadamente seis milhas para executar uma curva de 90 graus a 600 mph, um engenheiro do Virgin Hyperloop uma vez disse a New York Times.

Outro obstáculo potencial são os avanços. Quanto maior o intervalo, menor a capacidade desses pods, o que pode determinar a utilidade do sistema de transporte em massa do hyperloop. Os operadores podem tentar compensar construindo cápsulas maiores, mas então precisarão de aço mais resistente para que seus tubos possam acomodar o peso adicionado, e isso acarreta custos mais altos.

Walder, que administrou sistemas de transporte público na China e nos Estados Unidos e, mais recentemente, foi chefe do Citi Bike na cidade de Nova York, disse que os avanços seriam “separados por alguns segundos” em um hiperloop operacional comercialmente em grande escala, em comparação com 2 minutos ou mais para a maioria dos trens.

Luchian disse que ela estava animada, embora um pouco nervosa. “Um pouco de energia nervosa”, disse ela, “só porque posso apreciar a gravidade do momento”.

Ela disse que é importante que a experiência de andar no hiperloop seja confortável e familiar, como andar de trem, outras pessoas normais o rejeitariam como um meio de transporte viável e seguro. Ela observou que nem Giegel nem ela receberam treinamento especial de antemão ou usaram roupas de proteção como os astronautas.

“Mesmo para uma ocasião tão importante, para uma tecnologia que era literalmente uma quimera como seis, sete anos atrás, não temos que fazer todas essas iterações com especialistas”, disse ela. “Estamos entrando imediatamente.”

Para Giegel, esse teste foi o culminar de anos de trabalho. Acontece quase seis anos depois que ele deixou seu emprego como líder de propulsão de sistemas na Virgin Galactic para iniciar uma empresa de hyperloop em sua garagem.

“Acho que daqui a muito tempo, este momento, esta coisa no deserto que não teria existido a menos que a colocássemos aqui, vai ser aquele local onde as pessoas podem olhar e dizer, ‘foi uma ideia realmente grande, foi uma ideia realmente arriscada ‘”, disse ele,“’ mas eles vieram, fizeram isso e fizeram com que fosse um sucesso ‘”.

Fonte: https://www.theverge.com/2020/11/8/21553014/virgin-hyperloop-first-human-test-speed-pod-tube

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